Comment les falaises basques s’effondrent-elles ?

La Corniche Basque, entre Saint-Jean de Luz et Hendaye est fragilisée par la mer, ce qui met en péril le sentier littoral et une route départementale. Une équipe de recherche a analysé les mécanismes d’effondrement des falaises littorales, ici faites de couches de flysch penchées à 40° vers la mer.

Cette analyse a été rendue possible par un suivi photographique annuel sur 6 ans, dans le cadre du site Socoa du service national d’observation DYNALIT. Les photos collectées ont permis des reconstitutions 3D de la falaise avec une résolution de quelques centimètres.

Illustration de l’érosion de la côte avec les fameuses cavités résultant des assauts des vagues sur la falaise. © V. Regard

La comparaison d’année en année de ces nuages de points 3D a permis l’analyse des modes de déformation de la falaise. Il apparait que les couches de flysch sont assez résistantes à l’érosion. Malgré tout, les assauts des vagues en pied de falaise finissent par y faire un trou (une cavité), le plus souvent à la faveur de fractures qui prédécoupent le massif rocheux. Ensuite, l’instabilité générée rayonne sur les côtés et vers le haut. Il en résulte que le haut de la falaise est de plus en plus en surplomb et finit par s’effondrer en masse. Cet effondrement ne concerne en général qu’une seule séquence sédimentaire dans le flysch, de l’ordre de 50 cm d’épaisseur, limitée par une couche argileuse à sa base. L’analyse des données révèle par ailleurs que sur le long-terme, la vitesse de recul de la falaise est en moyenne entre 3 et 11 mm/a. Le temps de retour d’un effondrement en masse est alors compris entre 60 et 130 ans.

Contact: Vincent Regard (UMR 5563 GET UPS/CNRS/IRD/CNES)

Brève INSU: https://www.insu.cnrs.fr/fr/cnrsinfo/comment-les-falaises-basques-seffondrent-elles

Sources :

Prémaillon, M., Dewez TJB, Regard V, Rosser N.J., Carretier S. Guillen L. (in Press) Conceptual model of fracture-limited sea cliff erosion: erosion of the seaward tilted flyschs of Socoa, Basque Country, France. Earth Surface Processes and Landforms

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